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Big Ten Logo Football Iowa vs Miami (OH) 2019
(Crédit photo : Charlie Neibergall - AP Photo)

La conférence Big Ten annule la saison de football (et espère jouer au printemps)

La catastrophe tant redoutée est enfin arrivée. La conférence Big Ten annule la saison de football universitaire et devient la première conférence du Power Five à passer l’arme à gauche.

Les Présidents d’Universités membres de la conférence Big Ten (qui composent le Conseil d’Administration) ont voté pour une annulation à cause d’un environnement dangereux avec la pandémie du COVID-19 et des craintes médicales envers les athlètes-étudiants.

Le plan initial de la conférence serait de partir pour une saison de football organisé au printemps prochain, si les conditions sanitaires le permettent, évidemment. Toutefois, ce n’est en aucun cas une décision finale et les discussions devraient continuer dans les prochaines semaines.

Cette nouvelle majeure intervient quelques jours après la conférence MAC et quelques heures après la conférence MWC, entre autres. Le Commissionnaire de la conférence Big Ten, Kevin Warren, s’est exprimé dans un communiqué de presse officiel :

La santé mentale et physique de nos athlètes-étudiants a été au centre de chacune de nos décisions en ce qui concerne le futur [de la saison].

Alors que le temps avançait et après des heures de discussion avec notre “Big Ten Task Force for Emerging Infectious Diseases” et le “Big Ten Sports Medicine Committee”, il est extrêmement clair qu’il existe beaucoup trop d’incertitudes à propos des risques médicaux potentiels pour autoriser nos athlètes-étudiants à participer à la saison à l’automne.

La MAC a lancé le jeu de dominos en FBS au cours du week-end dernier avec l’annulation de l’ensemble des compétitions sportives d’automne et le report (espéré) de celles-ci au printemps prochain. La conférence Big Ten suit le mouvement dans la foulée, offrant une inertie d’autant plus forte parmi les conférences du Power Five.

Selon les dernières rumeurs, la conférence Pac-12 serait la prochaine ligue à annuler la saison de football en 2020. Les trois autres conférences du Power Five (ACC, Big 12 et SEC) semblent toujours fixés sur l’organisation de la saison, bien que leur avis ne soit pas définitif.

Personne n’a envie d’être le premier [à annuler la saison] et personne n’a envie d’être le dernier.

indique un entraineur du Power Five à ESPN.

Quatre head coaches proéminents de la conférence avaient au préalable lancé une rébellion interne dans la journée d’hier, mardi, afin que la Big Ten essaie coûte que coûte de jouer cette saison de football à l’automne.

Jim Harbaugh (Michigan) a publié une lettre ouverte vantant les protocoles sanitaires mis en place, Ryan Day (Ohio State) s’est lancé dans une “bataille” pour ses joueurs, James Franklin (Penn State) veut aider ses joueurs “à atteindre leurs rêves” et Scott Frost (Nebraska) a sorti des grandes phrases au cours d’une conférence de presse lunaire, au point de penser à jouer en dehors de la conférence Big Ten si nécessaire.

Le 9 juillet dernier, la Big Ten était déjà la première conférence à supprimer les matchs hors-conférence du calendrier de football en 2020. La décision de Kevin Warren de se séparer des rangs sans prévenir les autres Commissionnaires n’a d’ailleurs pas été apprécié et a créé une certaine dissension.

Toutefois, l’ensemble des Commissionnaires travaille main dans la main depuis le début de la pandémie afin de conserver une unisson dans la direction de la prochaine saison de football universitaire et dans la communication à propos des évolutions organisationnelles. C’est pourquoi l’annulation de la saison de football en Big Ten ne devrait pas être sans répercussion au sein des autres ligues.

Est-ce que les conférences ACC, Big 12 et SEC peuvent justifier une saison à 10 matchs si les conférences Big Ten et Pac-12 décident que cette saison ne peut pas se jouer dans des conditions sanitaires acceptables ?

Vous devrez expliquer pourquoi vous pouvez jouer en sécurité [alors que d’autres ne peuvent pas]. Je ne pense pas que ce soit une bonne position dans laquelle se trouver.

rend compte un administrateur de haut-rang à The Athletic.

En l’espace de quelques semaines, les conférences du Power Five ont les unes après les autres dévoilé un calendrier revisité et probable de la saison de football en 2020. Un rapide coup d’oeil aux situations en FBS à l’heure actuelle :

  • ACC : 10 matchs de conférence + 1 match hors-conférence
  • Big 12 : 9 matchs de conférence + 1 match hors-conférence
  • Big Ten : saison de football annulée
  • Pac-12 : 10 matchs de conférence
  • SEC : 10 matchs de conférence
  • AAC : 8 matchs de conférence + 4 matchs hors-conférence
  • C-USA : 8 matchs de conférence + 4 matchs hors-conférence
  • MAC : saison de football annulée
  • MWC : saison de football annulée
  • Sun Belt : 8 matchs de conférence + 4 matchs hors-conférence

Avec l’annulation des saisons en MAC et maintenant en Big Ten, c’est tout une empreinte territoriale de la “Rust Belt” au “Midwest” qui subit une catastrophe économique sans les revenus liés aux matchs de football. D’autant plus que certaines Universités affrontent des épidémies localisés sur leur campus, à Rutgers ou Michigan State, par exemple.

La décision d’annulation prise par la conférence Big Ten se produit au lendemain de la formation de #WeWantToPlay, une alliance d’athlètes-étudiants du Power Five afin de réclamer une saison de football contre des revendications sanitaires et sociales. Le quarterback titulaire de Ohio State, Justin Fields, était d’ailleurs une des figures les plus médiatiques du mouvement.

Au-delà d’une levée de boucliers parmi les joueurs eux-même, le sentiment dominant en NCAA reste la réponse (inadéquate) du Gouvernement Fédéral des Etats-Unis face à la pandémie du COVID-19.

La majorité des Universités sont des institutions publiques de l’enseignement supérieur américain et celles-ci, au même que l’administration de la NCAA, se reposent en majorité sur le Département de l’Education pour formaliser leurs directives ainsi que pour mettre en place leurs infrastructures de réponse au COVID-19.

Le gros titre devrait être que les Etats-Unis ont besoin d’une prise de conscience. Et le football universitaire a délivré cette prise de conscience.

indique un Commissionnaire du Power Five à The Athletic.
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