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Maryland vs Nebraska Basketball Big Ten Tournament 2019
(Crédit photo : Maryland Athletics)

Favoris, outsiders et surprises : qui peut viser le titre de chaque conférence en Division I ?

A 2 semaines du terme de la saison régulière de basketball universitaire, toutes les conférences de Division I connaissaient leur dénouement pour le titre.

Des favoris, outsiders et surprises se sont séparés du reste de la compétition et sont en opposition pour empocher un titre de saison régulière. Attention, une qualification pour la March Madness n’est pas automatique. Toutefois, une bonne position offre une place de choix pour le tournoi de conférence, qui, lui, donne une qualification automatique pour le NCAA Tournament.

Alors, quelles équipes peuvent viser le titre de chaque conférence ?

Explication analytique des enjeux du dernier mois de compétition avant la “grande danse” de mars.

Qui pour le titre en America East ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
America East Vermont Favori
Stony Brook Outsider
 

Avec plus de 2 matchs d’avance et un record de 11-1 en America East, Vermont est le grand favori pour remporter le titre de saison régulière.

Cependant, Stony Brook reste en embuscade, n’a pas passé la barre des 10 défaites et a d’ailleurs infligé la seule défaite des Catamounts en America East. Les Seawolves peuvent légitimement espérer à un upset au tournoi de conférence et voler la place qualificative pour la March Madness.

Qui pour le titre en American ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
American Houston & Cincinnati Favoris
Tulsa Outsider
SMU & Wichita State Surprises
 

Houston et Cincinnati pointent toujours à égalité à 10-3 en AAC. Les deux meilleures équipes de la conférence ont toujours une confrontation directe pour se départager, mais, au vu de leur dynamique, elles ne devraient pas être embêtées pour le titre de saison régulière.

Ceci dit, au tournoi de conférence, plus d’une équipe peut jouer les trouble-fêtes.

SMU (9-3) et Tulsa (8-4) réalisent des saisons surprenantes et possèdent encore des opportunités pour secouer la conférence. De plus, malgré un effectif très jeune et peu expérimenté, Wichita State peut battre n’importe quel adversaire dans un bon jour.

Qui pour le titre en Atlantic 10 ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Atlantic 10 Dayton Favori
Rhode Island Outsider
Richmond, Saint Bonaventure, Duquesne & VCU Surprises
 

Dayton est intouchable cette saison en Atlantic 10 et n’a toujours pas connu la défaite en conférence (12-0). Il serait réellement surprenant que les Flyers perdent le titre de saison régulière et une défaite au tournoi de conférence serait une (grande) surprise.

Toutefois, la profondeur de l’A-10 laisse une ouverture pour un ou plusieurs rebondissements.

Rhode Island a subi une lourde défaite contre Dayton, récemment, mais les Rams restent tout de même sur 11 victoires en 12 matchs et détiennent des playmakers talentueux pour s’extirper du tournoi avec un ticket pour le NCAA Tournament.

Sur le banc des outsiders, Richmond, Duquesne et VCU se sont creusés une place bien que chaque équipe demeure un bon cran en-dessous des leaders. Saint Bonaventure, qui réalise une saison surprenante, n’a pas forcément les armes pour provoquer un séisme.

Qui pour le titre en ACC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
ACC Duke & Louisville Favoris
Florida State Outsider
Virginia Surprise
 

Duke (12-2) et Louisville (12-3) se titillent pour la première position en ACC. Ceci dit, les Cardinals enchainent les déconvenues. Ils ont subi 2 revers consécutifs face à des équipes médiocres de la conférence et se sont (certainement) éliminés de la course au titre face aux Blue Devils.

Florida State (11-3) a toujours son mot à dire en embuscade. Malheureusement, la défaite des Seminoles à Durham pourrait bien être rédhibitoire pour le titre de saison régulière.

Finalistes de la dernière finale du tournoi de conférence ACC, Duke et Florida State apparaissent comme les favoris pour s’y retrouver à nouveau. Virginia (9-5) semble être la seule équipe capable de mettre son nez dans la bataille tant la ligue est moyenne en 2019-20.

Qui pour le titre en Atlantic Sun ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Atlantic Sun Liberty & North Florida Favoris
Stetson Surprise
 

Liberty marchait sur un boulevard pour s’adjuger la conférence Atlantic Sun. Et puis, les Flames ont enchainé 2 défaites contre North Florida et Stetson. Malgré un record général de 24-3, ils ne sont plus en position de force et doivent absolument remporter les revanches prévues au cours de la semaine.

Une surprise n’est pas impossible. North Florida réalise une saison très solide en A-Sun et même si les Ospreys ne survivent pas à la saison régulière, tout peut se dérouler sur une finale de tournoi.

Qui pour le titre en Big 12 ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Big 12 Baylor Favori
Kansas Outsider
Texas Tech & West Virginia Surprises
 

Baylor (12-0) et Kansas (11-1) jouent sur une planète différente du reste de la Big 12 en 2019-20. La seule défaite des Jayhawks en conférence a été aux mains des Bears… et les deux équipes croisent à nouveau le fer cette semaine.

Le vainqueur devrait s’adjuger le titre de saison régulière. Avant de planifier une 3ème rencontre de gala en finale du tournoi de conférence ?

West Virginia est apparu, un temps, en mesure de gratter les pieds de deux mastodontes avant de rentrer dans le rang. Et l’inexpérience de Texas Tech devrait coûter cher aux Red Raiders lors des matchs à élimination directe.

Qui pour le titre en Big East ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Big East Seton Hall Favori
Creighton & Villanova Outsiders
Marquette & Butler Surprises
 

La hiérarchie en Big East est encore très confuse.

Seton Hall garde la première place du classement (10-3), mais, l’écart se réduit. Creighton (9-4) est en grande forme avec 7 victoires en 8 matchs et vient de battre les Pirates sur leur terrain. De plus, il ne faut jamais enlever Villanova de la discussion en fin de saison.

A cela faut-il encore ajouter Marquette, qui demeure très dangereux en toute occasion avec une attaque puissante, et Butler, qui, malgré une passe compliquée depuis un mois, a montré en début de saison toute son habileté défensive et une efficacité dans les moments chauds. Deux prétendants légitimes à une surprise au tournoi de conférence.

Qui pour le titre en Big Sky ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Big Sky Montana Favori
Eastern Washington & Northern Colorado Outsiders
 

Montana (12-3) est en position idéale pour s’adjuger le titre de saison régulière. Les Grizzlies ont remporté les deux confrontations directes face à Eastern Washington. Toutefois, il faut se méfier des Eagles sur un tournoi : leur attaque supersonique pourrait bien créer une petite sensation.

Northern Colorado a toujours un pied dans la course. Surtout que les Bears ont renversé Montana en janvier et que le match retour doit encore se dérouler.

Qui pour le titre en Big South ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Big South Winthrop & Radford Favoris
Gardner-Webb Surprise
 

Winthrop (13-2) et Radford (12-2) se trouvent au coude-à-coude pour le titre de saison régulière en Big South. Les adversaires n’ont pas arrivé à se départager avec un succès chacun en affrontement direct : n’importe faux-pas dans la dernière ligne droite coûtera double.

Surprise éclatante en 2018-19, Gardner-Webb connait une saison compliquée. Ceci dit, les Runnin’ Bulldogs reviennent en forme et doivent encore rencontrer les Highlanders en clôture de saison. Un premier upset avant de récidiver au tournoi de conférence ?

Qui pour le titre en Big Ten ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Big Ten Maryland Favori
Penn State Outsider
Iowa, Michigan State & Rutgers Surprises
Illinois & Wisconsin Sur un exploit
 

Au fil des semaines, Maryland et Penn State émergent comme les valeurs sures d’une conférence Big Ten incroyablement performante. Les deux seules équipes de la ligue à avoir franchi la barre des 20 victoires, pour l’instant.

Les Terrapins sont efficaces dans le “clutch”, dominent leurs adversaires directs et gardent encore une marge de progression, surtout en attaque. De leur côté, les Nittany Lions connaissent une saison historique et possède les armes pour lutter au plus haut niveau. Autant dire que les deux équipes partent en favori pour le titre de saison régulière et le tournoi de conférence Big Ten.

Il ne faut pas mettre de côté des équipes telles que Iowa ou Michigan State, qui détiennent une vraie expérience des grands événements. Ils peuvent faire valoir leur statut d’outsider au tournoi. De même pour Rutgers ou Illinois, mais, plutôt grâce à leurs playmakers talentueux sur un match à élimination directe.

Qui pour le titre en Big West ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Big West UC Irvine Favori
UC Davis, CSU-Northridge, Hawaii & UC Santa Barbara Outsiders
 

Malgré le départ de ses meilleurs joueurs après la saison dernière, UC Irvine (9-2) reste l’équipe à battre en Big West. Le titre de saison régulière, comme le tournoi de conférence (s’ils ne connaissent aucun cataclysme), devrait revenir aux Anteaters sans aucun souci.

Qui pour le titre en Colonial ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Colonial Hofstra Favori
William & Mary Outsider
Delaware, Towson & Charleston Surprises
 

Hofstra (11-3) a émergé au fil des semaines en tant que favori de la conférence Colonial. William & Mary (10-5) est retombé sur terre après un début de saison fabuleux. Cependant, le Tribe possède des atouts sérieux pour renverser un adversaire direct sur une rencontre et sera très dangereux au tournoi de conférence.

Les outsiders ne manquent pas pour empocher un ticket de qualification à la March Madness. Delaware et Towson réalisent une (très) belle saison tandis que Charleston demeure une valeur sure dans la conférence.

Qui pour le titre en Conference-USA ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Conference-USA North Texas Favori
Western Kentucky & Louisiana Tech Outsiders
 

North Texas (12-2), Louisiana Tech (11-3) et Western Kentucky (12-4) apparaissent au-dessus du lot en C-USA. Le Mean Green domine son sujet depuis l’ouverture du calendrier de conférence et affronte son destin pour conclure la saison régulière : les Bulldogs et les Hilltoppers sont encore au programme.

Qui pour le titre en Horizon League ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Horizon League Wright State Favori
Northern Kentucky Outsider
 

Deux équipes se sont désolidarisées du peloton en Horizon League : Wright State (13-2) et Northern Kentucky (11-4) n’ont pas de compétition. Les Raiders sont bien partis pour remporter le titre de saison régulière avec un record de 23-5, bien qu’une confrontation directe demeure entre les favoris.

Qui pour le titre en Ivy League ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Ivy League Yale & Princeton Favoris
Brown, Penn & Harvard Outsiders
 

L’issue en Ivy League est, comme toujours, très indécise et tout se jouera lors du tournoi de conférence. 4 places qualificatives et 5 équipes en lice : un prétendant au titre devrait pleurer d’ici à la fin de saison régulière.

Yale et Princeton n’ont qu’une rencontre d’avance sur Pennsylvania, Harvard et Brown, qui s’invite dans la danse avec les 4 favoris habituels.

Qui pour le titre en MAAC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
MAAC Saint Peter’s & Siena Favoris
Rider Outsider
Monmouth & Manhattan Surprises
 

Saint Peter’s a surpris les leaders et tient les rennes de la conférence MAAC à quelques encablures de la ligne d’arrivée. Siena et Rider ne possède qu’un match de retard, alors que Monmouth se trouve tout proche du trio de tête.

Les Peacocks ont une bonne chance de s’adjuger le titre de saison régulière s’ils restent sur leur lancée. Toutefois, leur inexpérience des matchs cruciaux pourrait leur faire perdre une participation au NCAA Tournament, au profit des Saints ou des Broncs.

Qui pour le titre en MAC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
MAC Bowling Green Favori
Akron Outsider
Kent State & Buffalo Surprises
 

Le représentant de la conférence MAC à la March Madness devrait sortir de la division West. Et Bowling Green tient à l’heure actuelle une faible avance face à Akron. Mais les Zips ont l’opportunité de mettre la main sur la conférence avec des rencontres contre l’ensemble des ses adversaires directs d’ici à la fin de saison régulière.

Qui pour le titre en MEAC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
MEAC NC Central & Norfolk State Favoris
 

C’est une habitude depuis quelques saisons : NC Central (8-2) et Norfolk State (8-2) devraient se battre au tournoi de conférence pour une place anecdotique à la March Madness.

Qui pour le titre en Missouri Valley ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Missouri Valley Northern Iowa Favori
Loyola-Chicago Outsider
Bradley & Drake Surprises
 

Avec un record général de 22-4, Northern Iowa (11-3) sort une saison exemplaire dans la plus grande discrétion. Les Panthers peuvent légitimement envisager une qualification “at-large” au NCAA Tournament ; mais, rien n’est encore terminé en MVC.

Loyola-Chicago (10-4) marche dans l’ombre et ne possède qu’un match de retard. Les Ramblers nous ont habitué à sortir des exploits et un succès au tournoi de conférence ne serait pas impossible. Bien au contraire. Même situation pour Bradley, qui a surpris au dernier tournoi, justement.

Qui pour le titre en Mountain West ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Mountain West San Diego State Favori
Utah State Outsider
Colorado State, Nevada & Boise State Surprises
 

San Diego State est toujours invaincu et a roulé sur l’ensemble de la conférence depuis deux mois. A 26-0 et 15-0 en MWC, on ne voit personne surprendre les Aztecs au tournoi de conférence (déjà qu’ils ont empoché le titre de saison régulière).

S’il faut sortir un outsider crédible ? Utah State joue toujours sa place air repêchage pour le NCAA Tournament et les Aggies ne voudront pas attendre le comité de sélection pour valider leur qualification.

Qui pour le titre en Northeast ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Northeast Merrimack Favori
Robert Morris & Saint Francis (PA) Outsiders
 

Merrimack ne joue que sa première saison officielle en Division I et les Warriors pointent déjà au sommet de la conférence Northeast. Inéligibles pour les tournois d’après-saison, leur seul objectif ne peut être que le titre de saison régulière.

Logiquement, Robert Morris ou St Francis (PA) devraient se jouer le titre au tournoi de conférence et la seule place qualification de la NEC pour la March Madness.

Qui pour le titre en Ohio Valley ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Ohio Valley Austin Peay & Murray State Favoris
Belmont Outsider
Eastern Kentucky Surprise
 

Le trio composé de Belmont (11-3), Murray State (12-2) et Austin Peay (12-2) a remis le couvert en 2019-20 et se joue encore les premières places de la conférence OVC. Mais, alors que Belmont apparaissait en meilleure forme en janvier, les Bruins ont été dépassés par les Racers puis les Governors depuis quelques semaines.

La bataille entre Murray State et Austin Peay en clôture de saison devrait accoucher du champion de saison régulière. Cependant, soyez certains que les cartes seront redistribuées pour le tournoi de conférence.

Qui pour le titre en Pac-12 ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Pac-12 Colorado & Oregon Favoris
Arizona & Arizona State Outsiders
USC & UCLA Surprises
 

Favori pour s’adjuger le titre de saison régulière, Oregon a laissé tous ses adversaires à distance et 5 adversaires se trouvent aujourd’hui à un seul match de retard des Ducks. Le flou total règne en conférence Pac-12.

Colorado pointe à égalité et, avec 20 victoires sur la saison, apparait comme l’adversaire le plus coriace. Mais il ne faut surtout pas oublier Arizona, qui traine dans l’ombre et peut surgir à tout moment, ainsi que Arizona State, qui se montre comme l’équipe en forme de la conférence avec 5 succès de suite et reçoit les Ducks à Tempe dans la semaine.

USC et UCLA semblent être un cran en-dessous des 4 équipes mentionnées, mais, avec un seul match de retard, tout est encore possible. Surtout que les Trojans jouent face à tous les concurrents cités (sauf Oregon) jusqu’au terme de la saison régulière.

Et ne parlons pas du tournoi de conférence Pac-12, qui est réputé pour des scénarios aussi fous que le train de vie à Las Vegas.

Qui pour le titre en Patriot League ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Patriot Colgate Favori
Boston Outsider
 

Les années se suivent et se ressemblent en Patriot League : Colgate tient la première place de la conférence et semble destiné à répéter la rafle de l’an passé. Titre de saison régulière, titre du tournoi de conférence et qualification pour la March Madness.

Qui pour le titre en SEC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
SEC Kentucky & Auburn Favoris
LSU Outsider
Florida, South Carolina & Mississippi State Surprises
 

A l’aube des deux dernières semaines de compétition, Kentucky (10-2) se présente au sommet de la conférence SEC. Mais l’avance des Wildcats est infime et leur niveau de jeu n’est pas plus impressionnant que celui de leurs adversaires, au contraire.

Auburn (9-3) possède de nouveau un effectif de grande qualité et rôde à un jet de pierre du titre de saison régulière. LSU (9-3), qui a vécu une saison plutôt discrète, s’est positionné en place idéale pour récupérer un 2ème titre consécutif. Et il ne faut pas omettre Florida (8-4) de l’équation, qui, avec 2 matchs de retard, est toujours en course pour une belle surprise malgré une saison décevante.

Une autre preuve que Kentucky est en grand danger ? Les hommes de John Calipari doivent se déplacer à LSU, recevoir Auburn et affronter Florida à deux reprises en une semaine.

Qui pour le titre en SoCon ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Southern East Tennessee State & Furman Favoris
UNC Greensboro Outsider
Western Carolina & Wofford Surprises
 

East Tennessee State (12-2), Furman (12-2) et UNC Greensboro (11-3) se sont détachés au sommet de la hiérarchie de la conférence Southern. Et une équipe possède le destin des autres dans ses mains : les Paladins doivent encore affronter ses deux adversaires avant la fin de saison.

Cependant, si l’on suit le déroulement de la saison régulière, les Buccaneers devraient remporter le titre avec un record de 23-4 et une potentielle qualification au NCAA Tournament par un repêchage du comité de sélection.

La SoCon peut légitimement envoyer 2 équipes à la March Madness. Oui, une victoire de Furman ou de UNC Greensboro au tournoi de conférence est fort probable tant les trois larrons proposent un niveau de jeu élevé depuis novembre.

Qui pour le titre en Southland ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Southland Stephen F. Austin Favori
Nicholls Outsider
Sam Houston State Surprise
 

Il faudra se lever de bonne heure pour détrôner Stephen F. Austin de son piédestal en Southland, que ce soit pour le titre de saison régulière ou lors du tournoi de conférence. Les Lumberjacks roulent sur la concurrence (13-1) et peuvent même s’appuyer sur un record de 22-3… avec la fameuse victoire à Duke.

Qui pour le titre en SWAC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
SWAC Prairie View A&M Favori
Texas Southern Outsider
Grambling Surprise
 

Prairie View A&M est l’équipe la plus solide et constante de la conférence. A voir si les Panthers peuvent concrétiser leurs efforts en février. D’ailleurs, avec Grambling, ils sont les seuls avec un record général positif en SWAC à l’heure actuelle.

Qui pour le titre en Summit League ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Summit League South Dakota State & North Dakota State Favoris
South Dakota Outsider
Omaha Surprise
 

Ce serait une vraie surprise qu’une équipe autre que South Dakota State (11-2), North Dakota State (10-2) ou South Dakota (9-4) représente la Summit League au NCAA Tournament. Les trois équipes dominent la conférence et semblent bien meilleures que leurs adversaires.

Omaha pourrait jouer un rôle lors du tournoi de conférence. Et encore.

Qui pour le titre en Sun Belt ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
Sun Belt Little Rock & Georgia State Favoris
Georgia Southern Outsider
Texas State Surprise
 

Little Rock (12-4) et Georgia State (11-5) n’ont pas fini de se battre en saison régulière : les deux leaders de la Sun Belt s’affrontent lors de leur dernier match. Autant dire que le vainqueur devrait s’adjuger le titre.

Si la hiérarchie de la saison est respectée, les Trojans et les Panthers devraient se jouer la place qualificative au NCAA Tournament en finale du tournoi de conférence. Mais il ne faut pas enterrer Georgia Southern et Texas State, qui ont produit une saison plus que respectable.

Qui pour le titre en WCC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
WCC Gonzaga Favori
BYU Outsider
Saint Mary’s, Pacific & Pepperdine Surprises
 

Sans aucune surprise, Gonzaga (12-0) a dominé la conférence WCC de la tête et des épaules et se trouve sur la route d’un 18ème titre de saison régulière en 19 saisons.

Ceci dit, le titre du tournoi de conférence ne sera pas donné sur un plateau.

BYU (10-3) possède les moyens de se qualifier pour la March Madness… et de remporter le tournoi. Les Cougars sont capables de réaliser le match parfait en finale, à l’instar des Gaels l’an passé. Et puis Saint Mary’s et Pacific ont montré au cours de la saison qu’ils pouvaient être dangereux.

Tout est possible sur une rencontre, d’autant plus face à des Bulldogs moyennement expérimentés.

Qui pour le titre en WAC ?

 
Conférences Equipes Position pour le titre ?
WAC New Mexico State Favori
Cal Baptist Surprise
 

New Mexico State n’a rencontré aucune difficulté en WAC cette saison. Aucune concurrence n’arrivait à la cheville des Aggies. Une non-qualification pour la March Madness, que ce soit aux mains de Cal Baptist ou (plus improbable) de Grand Canyon, serait un échec cuisant.

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