La moitié de la saison régulière est passée et l’on commence tout doucement à déceler les tendances pour les concurrents aux différents titres de conférence. Et en cette Week 7, ces situations pourraient se décanter avec plusieurs affrontements cruciaux.

Et aucun autre match devrait endosser autant d’importance que le déplacement de Georgia à LSU, un événement qui ne s’est pas produit depuis 2008. Cette année-là, Florida remportait son deuxième titre national en trois ans avec l’aide de Tim Tebow et Utah, toujours dans la MWC, renversait Alabama lors du Sugar Bowl. Vous comprenez, une éternité, donc.

Cette rencontre entre Bulldogs et Tigers aura un impact certain sur le champion de chacune des divisions de la SEC. Michigan-Wisconsin pourrait bien jouer un rôle identique dans la conférence Big Ten. Colorado-USC a de bonnes chances de jouer le rôle de tiebreaker pour décider du champion de la Pac-12 South, même chose pour Washington-Oregon dans la Pac-12 North.

Que peut-on attendre de cette Week 7 de football ? Quels sont les matchs au sommet et quels sont les matchs qui méritent notre attention ? Suivez le guide en cette nouvelle salve de rencontres sur les gazons universitaires.

 

Les (vrais) matchs de la Week 7

 

#14 Florida @ Vanderbilt – 18h00 heure française

De prime bord, le déplacement de Florida à Vanderbilt n’apparait pas comme une marche compliquée pour les Gators. Mais repartir de Nashville sans une victoire apportera son lot de lourdes conséquences.

L’équipe de Dan Mullen reste sur une série de 4 victoires, et notamment la dernière face à LSU. A l’inverse, les Commodores cherchent toujours leur première victoire de la saison en SEC à la suite d’un lourd revers face à Georgia. Florida ne peut se permettre de lâcher un tel succès si l’équipe veut rester au contact de Kentucky et Georgia dans la course au titre de SEC East.

Ceci dit, certaines équipes ont déjà mordu la poussière en déplacement à Vanderbilt par la passé et il ne suffirait que d’une attaque en manque d’inspiration pour tenir les Gators dans un match serré. Mais si l’on observe la dynamique actuelle, Florida doit repartir à la maison avec un succès probant.

Pronostic : victoire de Florida.

 

#10 UCF @ Memphis – 21h30 heure française

S’il existe bien une rencontre qui passe sous les radars, ce serait bien celle-ci. UCF est entré dans le Top-10 national pour la première fois de son histoire en saison régulière et doit se déplacer aujourd’hui sur le terrain d’un concurrent direct pour le titre de la conférence AAC.

Bien que Memphis ne soit pas aussi performant qu’en 2017, un upset est tout de même envisageable si l’on se rappelle du match ultra-spectaculaire de la saison dernière entre les deux équipes, où les Knights s’étaient imposés après double prolongations sur le score de 62 à 55.

Scott Frost n’est plus là, mais UCF possède toujours une série de 18 victoires consécutives et vise un second titre de conférence de suite. Memphis aimerait bien se relancer après 2 revers en 3 matchs de conférence et un upset serait la recette miracle.

Pronostic : victoire de UCF.

 

#2 Georgia @ #13 LSU – 21h30 heure française

On l’indiquait en préambule : Georgia ne s’est pas déplacé à LSU depuis 2008 et doit aujourd’hui mettre son record invaincu au test dans un des environnements les plus hostiles du pays.

Cette rencontre au sommet aurait pu afficher deux équipes sans défaite, mais les Tigers se sont inclinés face à Florida la semaine dernière. Cependant, ils ont affiché une meilleure santé que les Bulldogs dernièrement, qui, eux, n’ont pas affiché pour l’instant la même forme olympique que la saison passée. Renverser LSU à l’extérieur serait une opération parfaite afin de se positionner dans la conversation nationale pour les hommes de Kirby Smart.

De son côté, LSU joue sa survie. Une défaite éliminerait les Tigers de la course à la SEC West et gâcherait un début de saison surprise, grimpant de la 25ème jusqu’à la 5ème place à l’AP Top 25. Le quarterback Joe Burrow tient toutefois entre ses mains une occasion de rêve pour montrer ce dont il est capable après avoir causé la défaite des siens face aux Gators.

Si Georgia vise le College Football Playoff pour une seconde saison de suite, une défaite à LSU pourrait bien devenir rédhibitoire au moment de faire les comptes, surtout si cela leur coute une qualification pour la finale de conférence. En conclusion : malheur au perdant (au terme d’un match qui s’annonce passionnant).

Pronostic : victoire de LSU.

 

#7 Washington @ #17 Oregon – 21h30 heure française

Les fans de Washington et de Oregon ont montré au fil des années qu’ils ne s’aimaient pas réellement. Et cette saison, avec le retour des Ducks au plus haut niveau, la rencontre tient des implications importantes sur la fin de saison de chaque équipe.

La rivalité jouera un rôle crucial dans le couronnement du champion de la Pac-12 North. Plus tôt dans la saison, Oregon a montré qu’il était difficile de gagner à Eugene et il a fallu un comeback historique à Stanford pour se sortir avec une victoire. L’équipe de Mario Cristobal est toujours à la recherche d’un succès de grande qualité et quoi de mieux que de renverser une excellente escouade de Washington, que l’université a battu à 12 reprises consécutives de 2004 à 2015.

Outre les implications comptables, ce match opposera deux des meilleurs quarterbacks de la conférence (si ce n’est du pays) en Justin Herbert et Jake Browning. Les joueurs devraient se livrer une bataille sanglante et le meilleur des deux devrait offrir la victoire à son équipe. Le quarterback des Ducks est apparu sous un meilleur jour pour l’instant et joue à la maison : peut-on tabler sur un upset ?

La superbe défense des Huskies aura son mot à dire dans la partie, ainsi que l’expérience des grandes rendez-vous de Chris Petersen. Mais Washington n’a pas encore débuté ces matchs face aux grosses écuries de la Côte Ouest.

Pronostic : victoire de Oregon.

 

Michigan State @ #8 Penn State – 21h30 heure française

Le “Land-Grant Trophy” est en jeu ce week-end, au même titre que la crédibilité de Penn State.

La dernière fois que l’on a vu les Nittany Lions sur le terrain, ils se sont fracassés en plein vol à la maison contre Ohio State, au terme d’un ultime quart-temps catastrophique entre une défense et un James Franklin dépassés. Une seule défaite face aux Buckeyes n’est pas un déficit insurmontable pour Penn State en vue de la fin de saison, mais un faux-pas supplémentaire n’est pas autorisé. Perdre face à Michigan State n’est pas une option.

Les Spartans ne semblent toujours pas dans le coup cette saison et la défaite, la semaine passée, contre Northwestern confirme cette tendance. Il manque toujours un petit quelque chose aux hommes de Mark Dantonio. Et dans un duel entre défenses aériennes douteuses, on n’est pas nécessairement à l’abri d’une surprise.

Pronostic : victoire de Penn State.

 

#6 West Virginia @ Iowa State – 1h00 heure française

Quel était le sort des trois dernières équipes classées dans le Top-10 ayant affronté Iowa State ? Deux ont perdu et West Virginia doit se rendre aujourd’hui en terrain hostile où les upsets sont aussi nombreux que les canettes de bière vides.

Les Cyclones sortent d’une victoire à Oklahoma State, pour rebondir d’une entame de saison plutôt moyenne avec trois défaites contre Iowa, Oklahoma et TCU. Certes, ils éprouvent des soucis au poste de quarterback (Kyle Kempt blessé, remplacé par Zeb Noland puis Brock Purdy face aux Pokes) mais cela ne devrait pas focaliser la plus grande partie de l’attention : la défense des locaux doit cette fois-ci s’attaquer à Will Grier.

Le quarterback réalise une excellente première partie de saison et l’attaque des Mountaineers affiche de très belles statistiques. Si Iowa State n’arrive pas à ralentir l’aspirant au Heisman Trophy, les Cyclones n’auront aucune chance. Mais si tel est le cas, Brock Purdy pourrait mener les siens à un shootout où quelques petites erreurs peuvent faire pencher la balance d’un côté ou d’un autre.

Pronostic : victoire de West Virginia.

 

#15 Wisconsin @ #12 Michigan – 1h30 heure française

La rencontre entre Wisconsin et Michigan peut être une répétition de la prochaine finale de conférence Big Ten… ou elle peut mettre en opposition les deux plus grandes déceptions de la Big Ten.

Badgers et Wolverines n’ont connu la défaite qu’à une seule reprise et demeurent toujours invaincus en conférence. Rien n’est perdu ; mais les deux programmes ont montré des signes de faiblesse plus ou moins importants et marchent sur un fil tendu qui peut céder à tout instant. Ils doivent absolument hausser leur niveau s’ils veulent accomplir leurs objectifs d’avant-saison.

Michigan galère, mais est sauvé régulièrement par les performances de Karan Higdon. Pas certain que cela suffise face à Wisconsin. Ce serait un bonne idée que le quarterbck Shea Patterson, arrivé à Ann Arbor avec le statut de sauveur, se réveille d’une léthargie chronique. En face, les Badgers se reposent uniquement sur le boulot de Jonathan Taylor et la superbe défense contre la course des Wolverines devrait mettre un collier pour limiter le running back. Le quarterback Alex Hornibrook devrait obtenir un rôle plus crucial : sortir de sa boite pendant 60 minutes plutôt que lors de quelques occurrences.

Paul Chryst ne perd que très rarement à l’extérieur : à Wisconsin, le head coach tient un record de 15-1 et reste sur une série de 10 succès hors de ses bases. Encourageant ? La seule défaite est intervenu en 2016 sur le terrain de… Michigan (7-14).

Pronostic : victoire de Wisconsin.

 

#19 Colorado @ USC – 4h30 heure française

Le déplacement de Colorado à USC est bien plus important que ce que l’on pourrait imaginer. Pourquoi ? Avec un succès, les Buffaloes pourraient bien sécuriser un titre de division Pac-12 South.

Colorado n’a pas affronté un calendrier très relevé, mais Mike McIntyre est toujours invaincu et a déjà battu un concurrent direct au sein de la division en Arizona State. Néanmoins, le voyage à Los Angeles a eu des implications majeures en 2016 puisque les Buffaloes, champions de la division cette année-là, auraient pu tout perdre à cause d’un revers sur le terrain de USC en début de saison. Un succès sur les Trojans et Colorado n’aura plus que Utah à battre pour ré-éditer cet exploit.

De plus, un candidat au Heisman Trophy participe à cette rencontre et il ne joue pas pour USC : le receveur des Buffaloes, Laviska Shenault Jr, est le leader national en yards à la réception (708 yards et 6 TDs) et a porté les siens au succès samedi dernier en inscrivant 4 TDs contre les Sun Devils.

Pronostic : victoire de Colorado.

 

Les autres matchs du Top-25 :

 

#23 South Florida @ Tulsa (1h00 – vendredi)

Minnesota @ #3 Ohio State (18h00)

Tennessee @ #21 Auburn (18h00)

Pittsburgh @ #5 Notre Dame (20h30)

Baylor @ #9 Texas (21h30)

#22 Texas A&M @ South Carolina (21h30)

Missouri @ #1 Alabama (1h00)

#16 Miami (FL) @ Virginia (1h00)